美国人越穷活得越轻松

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收藏文章 赞一个 已赞 2016-07-12 走遍美国




作者/姚鸿恩       授权发布

美国有些工作的收入是很低的,年薪只有约2万美元。如:餐馆洗碗工,餐馆帮厨,超市收银员,影院售票员,迪斯尼乐园服务员等。


美国大多数小家庭是四口之家。如果夫妇都是收银员或洗碗工,或者一个不工作,一个年薪4万,总之年收入4万的话,属于美国的低收入(low income)阶层。




美国统计年收入,用的是中位数(Median),意为有一半少于这个数字,另一半多于这个数字。这个比中国的平均数科学。举一个最简单的例子:三个人,老板年薪100万,清洁工年薪3万,文员年薪5万,如果按平均数来算,平均年收入为36万,显然,清洁工和文员要大喊冤枉。若按中位数计算,年收入是5万,显然更接近实际情况。


根据最新的资料,美国的家庭中位数收入(Median household income),2014年为$53657,也就是说,有一半家庭的年收入低于这个数字。所以,美国有47%的人不用缴个人所得税、甚至还拿倒贴的税款。


小家庭年收入只有4、5万,除了节俭的老中外,多数人是月光族。如果夫妻都是大学毕业,手头就会宽裕点。美国大学生的起点工资基本为4、5万,两人的收入,2年就能贷款买房了。



除了家庭中位数收入以外,美国还有一个计算收入的标准,叫做贫困线(poverty line)。这条线每年根据通货膨胀加以修正。政府公布的2016年的家庭贫困标准如下:


1个人:$11,770

2个人:$15,930

3个人:$20,090

4个人: $24,250


每增加1人,约增加4千多美元。8口之家为$40,090,多于8口人,每增加1人,增加$4,060。美国加州工程师卡森年收入8万多美元,他太太不工作,两人生养了17个孩子,所以,绝对符合贫困线标准。


夏威夷和阿拉斯加的贫困线标准高一些。1个人,夏威夷为$13,420,阿拉斯加为 $14,580。


如果一个人,每天干4小时,年薪1万多,那就落入贫困线范围了。一天大约只有30多美元,能活吗?假若光是吃饱肚子,那是没问题的。比如一个懒人,不烧饭,早餐麦当劳,巨无霸5美元;午餐自助餐,11美元。下午一杯星巴克,3美元;还剩10多美元,晚餐吃顿必胜客。


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贫困小家庭?贫困线会向你伸出温暖的手


1
民以食为天

吃饱绝对没问题。自己买菜自己烧的话,四口之家,每月8百,最多1千,彻底打倒了。老中家庭每月大约5、6百。有鱼有肉有大虾。


大部分伙食费其实是由政府埋单的。政府有个“营养补充项目”(Supplemental nutrition assistance program),年收入低于贫困线130%的,即可申请领取补贴金。四口之家,每月最多可拿到$649。以前发的是食品券(Food stamp),用以超市购买食品,但不能买烟买酒,有些瘾君子就拿食品券打折去换现金。此外,食品券会暴露“吃救济”身份。为了堵塞漏洞以及尊重个人隐私,现在政府改为发给现金卡,购买食品和别人一样刷卡。




如果孩子上中小学,学校的早餐和午餐对穷人孩子是全免费的。


还有一条渠道,就是“食品库”(Food bank)。老华侨英语水平有限,将它翻译成“食品银行”。食品库提供面包、牛奶、肉制品、鸡蛋、水果、蔬菜、甜点等。让穷人免费领取。


2
大庇天下寒士俱欢颜

美国联邦政府对穷人提供住房补贴。相应的法律叫做Section 8,基本的要求是:低收入家庭,通常低于当地的中位数。自己用收入的30%来租房。收入少,付得少。比如月收入2千,就付6百。孩子多的话,必须住3卧室以上。租金市场价若是2千6百,你付6百,剩下2千政府付。我家搬离西雅图时,要卖掉房子,2千多平方尺,3卧室,两套全卫生,两个客厅,一个游戏房,一个书房。有个波音工作的人问我能不能租给她,她有四个孩子,政府规定必须住我这样的房子,政府给补助。不过,我最后还是嫌麻烦,卖了。




有个中国来的老先生,跟子女移民到美国,子女高薪,买了大房子,但他租房分开住。他退休收入折算成美金大约为2百多美元。租了个公寓,申请Section 8,自己每月付70多美元。


如果房子是自己买的呢?同等待遇。你用收入的30%付月供。


美国确实能看到流浪汉。但是,实际上,有许多人是将流浪看作自己的生活方式。


3
穷人命同样值钱

美国有许多人觉得看不起病。医保相当贵。一个小家庭的保费,根据计划的不同,每年差不多为数千美元。通常的计划,还需要自己付医疗费的10%或20%。一个心脏搭桥,20万美元,自己大约就得付2万或4万。




但是,穷人反而看得起病。因为穷人实际上看病是由政府埋单的。美国联邦政府和州政府有个联合医疗保障项目,叫做“医疗补助”(Medicaid)。Aid,即资助。各州申请条件标准不同,基本上是:联邦贫困线133%以下,即可获得Medicaid。若收入达不到标准,但在贫困线400%以下, 仍可申请政府的其他补贴,来支付你一部分医保费用。


对于未成年人,即未满19周岁的孩子,州政府提供“州儿童医疗保险”(State Children's Health Insurance Program,简称SCHIP)。家庭收入为联邦贫困线200%以下,即符合条件。政府规定,此医保至少必须包括常规检查、化验检查、X-光检查、预防免疫、门诊和住院医疗、牙科、视力等基本医疗服务。自己不用掏腰包。


此外,美国还有个农业部的WIC计划。WIC是“妇婴幼儿”(Women, Infants, and Children)的缩写。WIC清楚表明:妇婴幼儿营养补充计划为低收入的孕妇、哺乳期中和产后的妇女以及5岁以下有营养不良之虞的婴幼儿提供补充食品、卫生保健转介、营养教育和哺育母乳的推广与支持。


获得WIC的帮助,许多家庭的小孩子,牛奶、鸡蛋、花生酱什么的,吃不完,父母帮着吃。


联邦的规定是:税前收入低于贫困线185%,即符合条件。若稍微超过一些,也可申请。


需要说明的是,WIC是不看身份的,也就是说,不是只有美国公民、绿卡持有者或合法身份者才能享用。美国法律规定,只要是居住在美国,哪怕是非法入境(undocumented)的偷渡者,也都能享受。美国的有些月子中心为何被查?其中一个重要原因就是,一些孕妇产妇冒充穷人,骗取政府福利,免费当“美国人的妈”。


4
孩子学费,不用发愁

美国义务教育为13年,幼儿园1年,小学到高中毕业12年。公立学校都是免费的。不管你是买房子还是租房子,根据学区,就近入学。完全免费,除了少数特别的教材和出游外,没有任何杂费。


孩子5周岁才可以上幼儿园。在这之前,孩子可送托儿所(Child care),月费各地不同,少的数百,多的上千。各州政府提供不同的补助方法,来为父母支付托费。托费英文是Tuition,即学费,视作儿童教育之必须的支出。


美国上大学是要付学费的。公立大学学费每年约1万多美元。对穷人来说,这是一大笔钱。但是,穷人只要想读大学,没有读不起的。为什么呢?因为政府给助学金。美国政府有个项目,叫做“联邦政府助学金免费申请”(Free Application for Federal Student Aid,简称FAFSA)。




任何想读大学的,都可申请。家庭收入贫困线以下的,绝对能拿到最高助学金。低收入的家庭,也能拿到部分助学金。此外,还可申请奖学金、勤工俭学、贷款等其他资助。若是成绩优异,去读顶级私立名校,如哈佛、耶鲁,若家庭年收入6万5千美元以下,学校不但全免学杂费,还提供免费的宿舍和伙食。


总而言之,美国穷人,越穷活得越轻松。反倒是不上不下的中产,常常为大笔开销感到心疼。当然,穷人拿政府的钱,政府要查资产的。比如,申请食品补助金,银行存款不能多于$2,250,若家有60岁以上老人或残障者,可放宽到$3,250。拥有自己的房子和车子,则不受影响。所以,有个别人移民美国后就动歪脑筋,拿穷人福利。


在美国,你可好吃懒做,甘居下游。当然,也可奋发图强,力争上游。每个人都能找到自己乐意的生活方式。


加州工程师卡森一家。现在已经有17个孩子了。“根本停不下来”,打算凑足20个。

参见姚鸿恩《美国民生实录》(北大出版社)




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